El Legado de la Antigua Grecia a la libertad: Banca por la libertad en Atenas

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Roderick T. Long

Artículo publicado originalmente en Libertarianism.org con el título Ancient Greece’s Legacy for Liberty: Banking for Freedom in Athens. Traducido al español por Leonardo Brito y Miguel A Dávalos,  Miembros del Equipo de Traductores de Estudiantes por la Libertad 
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Los bancos atenienses permitieron a las mujeres y los esclavos una oportunidad de autonomía económica. Esto fue posible debido a la aplicación poco estricta de leyes que restringen su libertad económica.

   En mi último ensayo, describí el papel de la libertad económica en la antigua Atenas. Ahora paso a una instancia más específica, una que en particular sirvió para empoderar a los sectores más desposeídos de la sociedad ateniense (mujeres, inmigrantes y esclavos): la industria bancaria

   El sistema bancario ateniense, a veces desestimado como una mera cuestión de préstamos hipotecarios, parece haber sido mucho más sofisticado de lo que tradicionalmente se ha reconocido. Un estudioso reciente, Edward Cohen, señala:

“Al garantizar los pagos de los fondos en lugares lejanos, los bancos …  permitieron a los clientes evitar los peligros e inconvenientes inherentes al transporte de una gran cantidad de monedas o lingotes. Así, cuando Estratocles necesitó fondos disponibles en el lejano Mar Negro, al que estaba a punto de viajar, pudo dejar su propio dinero en préstamos en Atenas y, en su lugar, obtener una garantía bancaria de pago de capital e intereses sobre 300 estatores Cyzicene”. [1]

   En opinión de Cohen, fue el carácter relativamente laissez-faire (dejad hacer, dejad pasar) de la legislación económica ateniense lo que permitió a los bancos tener tanto éxito y participar en una experimentación saludable y competitiva:

“Ninguna actividad fue proscrita gubernamentalmente, ninguna actividad fue ordenada por el gobierno. […] La ausencia de restricción gubernamental o monopolio económico … dio lugar a una amplia variación en los términos sobre los cuales, y los mecanismos mediante los cuales, los banqueros buscaron fondos”. [2]

   Cohen argumenta que la sofisticación del sistema bancario ha sido subestimada en parte porque la mayoría de ella se llevó a cabo en lo que hoy podría llamarse el “sector informal”. Mientras esta “economía oculta” tradicionalmente ha recibido “poca atención” por parte de académicos que estudian la antigüedad, Cohen escribe, “los economistas contemporáneos han llegado a atribuir a tales mercados ‘subterráneos’ o ‘paralelos’ varias funciones económicas legítimas”:

“En lugar de un desafío inmoral a la autoridad legítima, la burla de las economías subterráneas de ineficiencias o absurdos gubernamentales, que van desde sistemas de impuestos contraproducentes o ineficientes hasta restricciones al libre funcionamiento del comercio, ahora se reconoce como crítica en muchas sociedades incluso para un funcionamiento efectivo mínimo de la economía en general”. [3]

   Una de las características más llamativas del sistema bancario ateniense fue la oportunidad que ofrecía a las mujeres y a los esclavos. Dado que los ciudadanos atenienses preferían el trabajo por cuenta propia al trabajo asalariado, dejando este último a las clases más pobres y menos capacitadas, era difícil para los banqueros encontrar empleados capacitados; por lo tanto, un banquero tendía a confiar parte de su negocio, en gran medida, a su esposa o a sus esclavos o ambos. Como resultado, las esposas y los esclavos de los banqueros terminaron siendo los únicos calificados para heredar el negocio. Cohen describe la consecuencia:

“En la muerte de su propietario, el control de un negocio bancario, con el poder y la propiedad correspondientes, se dejaba rutinariamente no a un descendiente varón, sino a un esclavo y a la viuda del propietario, para luego unirse en matrimonio. Aunque el patrón fue algo sorprendente, incluso para los ciudadanos atenienses (y ha sido ignorado en gran medida por la erudición moderna), esta combinación de cónyuge y esclavo fue una respuesta natural a los factores legales, sociales y económicos inherentes a la estructura de la vida ateniense.” [4]

   Por supuesto, el matrimonio con un esclavo o antiguo esclavo sería ilegal para un ciudadano ateniense; esto explica por qué la mayoría de los banqueros extranjeros residentes en lugar de ciudadanos.

   ¿Cómo eran legalmente viables los bancos administrados por mujeres, esclavos y ex esclavos? Según la estricta letra de la ley ateniense, “las prerrogativas económicas directas de una mujer eran… sustancialmente inferiores a los derechos de propiedad de las mujeres en otras comunidades griegas, igualmente dominadas por hombres”; sin embargo, en la práctica “encontramos la ley adaptándose a la realidad económica al acomodar las necesidades personales y patrimoniales de las esposas de los banqueros” a través de una política de “tolerancia silenciosa” que “se abstuvo de aplicar disposiciones legales” que de otro modo habría bloqueado la capacidad de las mujeres para participar comercio. [5]

   En otro estudioso reciente, Virginia Hunter, explica que:

“las mujeres participaron en una serie de transacciones que imitaban a las de los hombres, según lo codificado en la ley. No solo poseían propiedades, incluida la tierra, sino que les daban regalos a sus hijos y redactaban testamentos aceptados por los que los rodeaban. La autoridad de las mujeres para hacerlo no fue otorgada, protegida ni prohibida por la ley. Era espontáneo y no codificado, se ejercía en la esfera privada, era una cuestión de la práctica familiar, y se aceptaba ampliamente y públicamente fuera del hogar como competencia de las mujeres”. [6]

   Los esclavos se beneficiaban de la misma política de laxitud legal; Cohen escribe que “los tribunales atenienses (…) ignoraban sustancialmente el estatus personal en asuntos mercantiles”, lo que significa que en la práctica “los esclavos podrían ser parte en litigios comerciales” incluso si técnicamente no fueran elegibles. [7]

   Al evaluar el grado de libertad de una sociedad antigua, tendemos a centrarnos en la letra oficial de la ley; pero la realidad de una sociedad puede desviarse de esa carta para mal: por ejemplo, la constitución soviética, en teoría garantiza robustas libertades de expresión, prensa, religión, reunión y protesta pública, [8] pero en la práctica, esta promesa quedó corta, o puede desviarse para mejor.  (Una “constitución” en el sentido de un documento escrito, cuando una sociedad tiene una, no siempre es una guía confiable para la “constitución” de esa sociedad (politeia) en el sentido original de la forma en que funciona un sistema político: su institucionalidad e incentivo estructura).

   La política bancaria era un área en la cual las desviaciones de las reglas de la ley de Atenas eran para mejor.

   Los pensadores anarquistas modernos como Samuel E. Konkin III y James C. Scott han escrito sobre el potencial liberador del sector informal; [9]  la misma dinámica parece haber estado en funcionamiento en la antigua Atenas.


Referencias:

[1] Edward E. Cohen, economía y sociedad de Atenas: una perspectiva bancaria (Princeton: Princeton University Press, 1992), pp. 15-16.

[2] Cohen (1992), págs. 41-44, 112.

[3] Cohen (1992), pp. 191-192.

[4] Cohen (1992), p. 61.

[5] Cohen (1992), pp. 101-102.

[6] Virginia J. Hunter, Policía de Atenas: control social en las demandas del ático, 420-320 aC(Princeton: Princeton University Press, 1994), p. 29.

[7] Cohen (1992), p. 96.

[8] Constitución de 1936 de la URSS , cap. 10.

[9] En Konkin, véase David S. D’Amato, ” Activismo del mercado negro: Samuel Edward Konkin III y el agorismo “, Libertarianism.org (28 de abril de 2015); sobre Scott, ver Kevin A. Carson, ” Legibilidad y control: temas en el trabajo de James C. Scott “, Centro para un documento de la sociedad sin estado n. ° 12 (invierno / primavera de 2011).

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Este artículo expresa únicamente la opinión del autor y no necesariamente la de la organización en su totalidad. Students For Liberty está comprometida con facilitar un diálogo amplio por la libertad, representando opiniones diversas. Si eres un estudiante interesado en presentar tu perspectiva en este blog, escríbele a la Editora en Jefe, de EsLibertad, Alejandra González, a [email protected]

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